Beneficio sin daño: el comensalismo

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El comensalismo es un tipo de relación entre dos seres vivos en la que un organismo obtiene un beneficio y el otro no se beneficia ni perjudica. Esta interacción puede ocurrir con el fin de conseguir alimento, transporte, refugio, o ayuda de la especie que se convierte en huésped. Algunos ejemplos de comensalismo son los nidos de pájaros en los árboles o los peces pilotos que consumen las sobras de otros peces.

Definición de comensalismo

El término “comensalismo” proviene del latín cum mensa, que se traduce como “compartiendo la mesa”. El zoólogo y paleontólogo belga Pierre-Joseph Van Beneden fue el primero en denominar así en 1876 a la relación de beneficio de un organismo con la ayuda de otro. La palabra comensalismo se utilizaba especialmente para definir a aquellos casos en los que un animal se alimentaba de los restos de la comida de otro, como por ejemplo los animales carroñeros.

Hoy en día, se define como comensalismo a un tipo de relación o interacción entre dos o más organismos, en la cual una especie se beneficia, mientras que la otra no se perjudica ni beneficia. El ser vivo que obtiene el beneficio se denomina comensal y la especie que proporciona la ayuda, se conoce como huésped.

A menudo se suele confundir al comensalismo con otras formas de interacción, como el mutualismo, el amensalismo y el parasitismo. Sin embargo, existen diferencias entre estos, básicamente según cuál de los organismos se beneficia. En el mutualismo, los dos organismos que interactúan se benefician el uno del otro. En el caso del amensalismo, un organismo se perjudica y el otro no se ve afectado. En cambio, en el parasitismo, un organismo se beneficia y el otro se perjudica.

Tipos de comensalismo

El comensalismo no se reduce solamente a la alimentación que puede obtener una especie con la ayuda de otra, sino que se extiende a cualquier otro beneficio que pueda obtener de ella. En algunos casos, puede tratarse de transporte, hospedaje u otros recursos que no sean alimentos. Teniendo en cuenta esto, podemos distinguir entre los siguientes tipos de comensalismo:

Foresis: esta interacción ocurre cuando un animal se adhiere a otro sin ocasionarle ningún daño, sino solo para poder transportarse. Este tipo de comensalismo se observa frecuentemente en animales artrópodos, como los ácaros. Estos viven y se mueven con la ayuda de los insectos. Otro ejemplos son la anémona que se sujeta a las conchas del cangrejo ermitaño, los pseudoescorpiones que habitan en los mamíferos, o las rémoras que se unen a los tiburones para trasladarse fácilmente de un lugar a otro. La foresis también sucede entre plantas y animales. Por ejemplo, algunas plantas dispersan sus semillas a través del pelaje de animales con los que tuvieron contacto.

Inquilinismo: en esta relación, un organismo utiliza a otro como vivienda. Los ejemplos más comunes son: los pájaros que hacen sus nidos en las ramas de los árboles o en los huecos de los troncos; las plantas epífitas que crecen en los árboles, o los monos que habitan en las ramas de los árboles, de los cuales obtienen protección y alimento.

Metabiosis: esta interacción también se conoce como tanatocresia. Aquí el comensal aprovecha las sobras o residuos de otra especie y utiliza estos recursos para alimentarse o protegerse. Por ejemplo, los cangrejos ermitaños usan las conchas vacías de los caracoles como protección; las bacterias metanótrafas se alimentan del metano que producen las arqueas metanógenas; y los escarabajos peloteros alimentan a sus larvas con las heces de otros animales.

Microbiota: esta relación se produce entre comensales y un organismo huésped, donde forman comunidades. Por ejemplo, la flora bacteriana que se encuentra en el cuerpo humano. En muchos casos esta interacción se puede considerar como mutualismo.

Otros ejemplos de comensalismo

En la naturaleza existen innumerables ejemplos de comensalismo, como pòr ejemplo los siguientes:

  • Las plantas nodrizas son plantas de mayor tamaño que brindan protección a las plántulas de las inclemencias del clima y también a algunos animales herbívoros.
  • Las ranas usan plantas como protección.
  • Los chacales dorados que dejan de pertenecer a una manada a veces siguen a un tigre para alimentarse de los restos de sus presas.
  • Las garcetas bueyeras comen los insectos que el ganado dispersa durante el pastoreo.
  • El pájaro carpintero agujerea ciertos árboles para construir su nido, sin causar perjuicio al árbolen cuestión.
  • Las abejas a veces construyen panales en los árboles.
  • Las moscas ponen huevos en los cadáveres de otros animales.
  • Las hienas se alimentan de la carroña que dejan los leones.

Bibliografía

  • Darwin, C. El origen de las especies mediante la selección natural. (2020). Edición Kindle.
  • Varios autores. Biología para dummies. (2014). España. Para Dummies.
  • Tola, J.; Infiesta, J. Atlas básico de Biología. (2010). España. Parramón.
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Cecilia Martinez (B.S.)
Cecilia Martinez (Licenciada en Humanidades) - AUTORA. Redactora. Divulgadora cultural y científica.

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