Diferencia entre cambios químicos y físicos

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Hay veces que resulta confusa la diferencia entre lo que supone un cambio físico de un cambio químico. Se puede decir que un cambio químico supone la formación de una nueva sustancia, mientras que un cambio físico no. En otras palabras, también se puede decir que un material puede cambiar de forma o formas mientras se somete a un cambio físico, pero no se producen reacciones químicas y no se producen nuevos compuestos.

Ejemplos de cambios químicos

Una nueva sustancia, producto, compuesto, etc., resulta de un cambio químico a medida que los átomos se reorganizan para formar nuevos enlaces químicos. Algunos ejemplos de cambios químicos serían:

  • Quemar madera.
  • Acidificación de la leche.
  • Mezclar un ácido y una base.
  • La digestión de los alimentos.
  • Cocinar un huevo.
  • Calentar el azúcar para formar caramelo.
  • Hornear un pastel.
  • Oxidación del hierro.

Un cambio químico que se puede observar casi a diario es el característico color marrón que adquieren los alimentos cuando se cocinan. Este cambio se da por una reacción que comienza a baja temperatura, aunque no es visible hasta llegar a temperaturas altas. Tiene lugar cuando una molécula de un grupo carbonilo y una de un grupo amino reaccionan para dar unas nuevas moléculas que producen un sabor característico, en la denominada «Reacción de Maillard». No hay que confundir esta reacción con la caramelización de los alimentos, en donde sólo se producen grupos carbonilos, es decir, sólo azúcares.

Ejemplos de cambios físicos

A diferencia de los cambios químicos, en los cambios físicos no se forman nuevas especies químicas, es decir, no hay reacción. Cambiar el estado de una sustancia pura entre las fases sólida, líquida y gaseosa de la materia, son cambios físicos, ya que la identidad de la materia no cambia. Algunos ejemplos de cambios físicos son:

  • Arrugar una hoja de papel de aluminio.
  • Derretir un cubo de hielo.
  • Fundir plata en un molde.
  • Romper una botella.
  • Agua hirviendo.
  • Evaporar alcohol.
  • Papel triturado.
  • Sublimación del hielo seco en vapor de dióxido de carbono.

¿Cómo reconocer si un cambio es físico o químico?

Aunque a simple vista es difícil reconocer si ha habido un cambio físico o químico, en las reacciones químicas habitualmente se libera o absorbe calor u otra forma de energía, e incluso se pueden producir gases, olores o cambios de color. Si no se observa ninguna de estas indicaciones, es probable que haya ocurrido un cambio físico. También es probable que en un cambio físico, se pueda producir un cambio significativo en la apariencia de una sustancia, aunque no implique una reacción química.

Cuando se disuelve el azúcar en agua se genera un cambio físico, ya que la forma del azúcar cambia, pero permanece igual químicamente (moléculas de sacarosa); sin embargo, cuando se disuelve sal en agua la sal se disocia en sus iones (pasa de NaCl a Na+ y Cl ) por lo que se produce cambio químico.

Fuentes

La reacción de Maillard. (2009). Retrieved 20 March 2021, from https://www.directoalpaladar.com/cultura-gastronomica/la-reaccion-de-maillard

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Laura Benítez (MEd)
(Licenciada en Química. Master en Educación) - AUTORA. Profesora de Química (Educación Secundaria). Redactora científica.

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