La poesía narrativa: contar historias en verso

La Divina Comedia

La poesía narrativa, o narrativa poética, es una forma de literatura en la que se cuenta una historia en un texto escrito en verso. Al igual que una novela o un cuento, la narrativa poética tiene una trama y personajes, así como un escenario, despliega acciones y diálogos, pero utilizando las técnicas literarias de la poesía, es decir, la rima y la métrica. En muchos casos, en la narrativa poética el texto transcurre por el relato de la misma persona, el narrador. Es el caso de El cuervo de Edgar Allan Poe, texto narrado por un hombre afligido que, a lo largo de 18 estrofas, describe su relación con un cuervo y cómo se sumerge en la desesperación.

Los orígenes de la narrativa poética

Los registros más antiguos de expresiones poéticas dan cuenta de su transmisión oral: poemas recitados, cantados o simplemente contados. Los recursos literarios de la poesía, la rima y la métrica, hacían que las historias que se transmitían oralmente fuesen más fáciles de memorizar y perduraran así en el tiempo o viajaran largas distancias. Fue así como la poesía narrativa se desarrolló a partir de la tradición oral. Y la poesía narrativa contribuyó al desarrollo que otras formas literarias, como por ejemplo dos obras trascendentes de la antigua Grecia como La Ilíada y La Odisea han inspirado a artistas y escritores hasta nuestros días.

La poesía narrativa se convirtió en una forma literaria que se expresó a través de poemas épicos que en el mundo occidental han perdurado en el tiempo. Escrito en francés antiguo, Chansons de geste, Cantar de gesta, impulsó la actividad literaria de la Europa medieval. De origen germánico, Nibelungenlied, La canción de los Nibelungos, se perpetúa en el tiempo en la ópera de Richard Wagner Der Ring des Nibelungen, El Anillo de los Nibelungos. En la tradición anglosajona destaca el poema épico Boewulf, que ha inspirado libros, películas e incluso juegos de ordenador.

Una obra de narrativa poética de gran trascendencia en la cultura occidental es La divina comedia, escrita por Dante Alighieri a comienzos del siglo XIV. En Oriente, en la India, se escribieron dos notables textos en sánscrito; el Mahabharata, el poema más largo jamás escrito, con más de 100.000 versos, y el sempiterno Ramayana, que difunde la cultura y el pensamiento hindú en Asia, influyendo en su literatura, en diversas expresiones artística e incluso en la arquitectura.

Dante Alighieri, La Divina Comedia.
Imagen de Dante Alighieri, autor de La divina comedia.

La narrativa poética

La narrativa poética es una de las tres categorías de la poesía, junto a la poesía dramática y a la lírica. Cada una de estas tres categorías tiene características distintivas. Mientras que los poemas líricos enfatizan la expresividad, los poemas narrativos enfatizan la trama. La poesía dramática, como en las obras de William Shakespeare, escritas en verso, son obras teatrales extensas, con numerosos actores. Sin embargo la distinción entre géneros puede difuminarse en la medida que los poetas desarrollan en lenguaje lírico poesía narrativa. De manera similar, un poema narrativo puede tomar la forma de poesía dramática cuando el poeta incorpora más de un narrador en la obra. La característica que define un poema narrativo es el desarrollo de una historia. Desde las obras épicas escritas en los tiempos de la antigua Grecia hasta las novelas en verso del siglo XXI, el narrador de la obra se desplaza a través de una cronología de eventos desde el planteo de un desafío y un conflicto hasta su resolución final.

Diferentes formas de narrativa poética

La narrativa poética antigua y medieval solía ser épica; escritos en estilo grandilocuente, los poemas narrativos épicos contaban leyendas de héroes virtuosos y dioses poderosos. Otras formas tradicionales de narrativa poética incluyen los romances, poemas sobre caballeros e historias de caballería, y las baladas, poemas sobre amor y desamor, y acontecimientos dramáticos.

Sin embargo la poesía narrativa es una forma literaria en evolución constante, y existen innumerables formas de contar historias con versos. A continuación se describen cuatro ejemplos de narrativa poética que ilustran diversos enfoques de esta forma literaria.

El canto de Hiawatha

En El canto de Hiawatha (The Song of Hiawatha), el poeta estadounidense Henry Wadsworth Longfellow (1807 – 1882) narra leyendas de los nativos de América del Norte, en verso métrico que imita la epopeya nacional finlandesa El Kalevala. A su vez, El Kalevala recoge el estilo de la narrativa poética previa, de La Ilíada, Beowulf y La canción de los Nibelungos. El extenso poema de Henry Longfellow tiene todos los elementos de la poesía épica clásica: un noble héroe, un amor condenado, dioses, magia y folclore. A pesar de su sentimentalismo y de los estereotipos culturales, El canto de Hiawatha sugiere los ritmos inquietantes de los cantos de los nativos de América del Norte y despliega una mitología exclusivamente norteamericana.

El canto de Hiawatha, Henry Wadsworth Longfellow.
El canto de Hiawatha, Henry Wadsworth Longfellow.

Idilios del rey

El idilio es una forma narrativa que se originó en la antigua Grecia, pero el idilio escrito por Alfred Tennyson (1809 – 1892), Idilios del rey (Idylls of the King), es un romance basado en leyendas inglesas. A través de doce poemas Alfred Tennyson cuenta la historia del Rey Arturo, sus caballeros y su trágico amor por Ginebra. La extensa obra toma los registros de las leyendas medievales recopiladas por Thomas Malory (1416 – 1471).

De buena gana seguiría al amor, si eso pudiera ser.

Necesito seguir a la muerte, que me llama.

¡Llama y te sigo, te sigo!, déjame morir.

Al escribir sobre la caballerosidad y sobre el amor cortés, Tennyson hizo una alegoría sobre los comportamientos de la sociedad victoriana en la que vivía. Idilios del rey lleva a la poesía narrativa la descripción del medio social.

La balada del arpa tejedora

La balada del arpa tejedora (The Ballad of the Harp-Weaver), de Edna St. Vincent Millay, cuenta la historia del amor incondicional de una madre.

Hijo, dijo mi madre,

cuando tenía la altura de las rodillas,

necesitas ropa que te cubra,

y ni un trapo tengo

No hay nada en la casa,

para hacer calzones de niño,

ni tijeras para cortar la tela,

ni hilo para coser.

El poema, narrado por el hijo que observa el sacrificio de su madre, culmina cuando la mujer muere tejiendo ropa imaginaria con su arpa mágica.

La poetisa estadounidense Edna St. Vincent Millay (1892-1950) escribió la historia como una balada, una forma literaria que surge a partir de la música folclórica tradicional. La métrica yámbica del poema y su rima predecible crean un ritmo de canto que sugiere la inocencia infantil.

La balada del arpa tejedora es un canto sentimental y sobrecogedor cuando se lo escucha recitado por el músico country Johnny Cash. El poema narrativo puede interpretarse como una historia simple sobre la pobreza, o como un mensaje complejo sobre los sacrificios que hacen las mujeres para vestir a los hombres. Edna St. Vincent Millay ganó el premio Pulitzer en 1923 por su colección de poemas que llevan el mismo nombre que este poema.

Las canciones en forma de balada, que contaban una historia, se convirtieron en una tradición en las canciones populares estadounidenses de la década de 1960, con temas como Ballad of a thin man (Balada de un hombre flaco) de Bob Dylan, o Waist deep in the big muddy (Hundido hasta la cintura en el barro) de Pete Seeger.

Autobiografía de Rojo

La poeta y traductora contemporánea canadiense Anne Carson, contemporánea, basó su libro Autobiography of Red (Autobiografía de Rojo) en un antiguo mito griego sobre la batalla de un héroe con un monstruo de alas rojas.

Pequeño, rojo y erguido esperó,

agarrando con fuerza su nueva mochila

con una mano y tocando la moneda de la suerte dentro del bolsillo de su abrigo con la otra,

mientras las primeras nieves del invierno

flotaban sobre sus pestañas y cubrían las ramas a su alrededor y silenciado

todo rastro del mundo

Escribiendo en verso libre, Anne Carson recreó el monstruo como un niño malhumorado que lucha contra los conflictos actuales relacionados con el amor y con la identidad sexual. El poema tiene la extensión de un libro y pertenece a una nueva faceta del género llamada novela en verso. Alterna la descripción con el diálogo, y la poesía con la prosa, a medida que la historia transcurre a través de diferentes significantes.

A diferencia de las largas narraciones en verso de las obras de la antigüedad, las novelas en verso no se ciñen a formas preestablecidas. El autor ruso Alexander Pushkin (1799-1837) utilizó una forma de rima compleja y una métrica poco convencional para su novela en verso Yevgueni Oneguin (Eugenio Onegin), y la poetisa inglesa Elizabeth Barrett Browning (1806-1861) escribió Aurora Leigh en verso blanco (poesía con métrica pero sin rima). Utilizando también la misma técnica literaria, Robert Browning (1812-1889) compuso su novela El anillo y el libro a partir de una serie de monólogos de diferentes narradores.

Fuentes

Alfred Tennyson. Lord. Idylls of the King. The Camelot Project. University of Rochester. https://d.lib.rochester.edu/camelot/publication/idylls-of-the-king-1859-1885

Anne Carson. Autobiography of Red. Random House, Vintage Contemporaries, 2013.

Catherine Addison. The Verse Novel as Genre: Contradiction or Hybrid? Style. Vol. 43, No. 4 2009. https://www.jstor.org/stable/10.5325/style.43.4.539

Henry W. Longfellow. The Song of Hiawatha. Maine Historical Society. http://www.hwlongfellow.org/poems_poem.php?pid=62

Jorge Luis Borges. Nueve Ensayos Dantescos. Ediciones Nepeus, Buenos Aires, 1982.

Kevin Clark. Time, Story, and Lyric in Contemporary Poetry. The Georgia Review, 2014.