El significado de los colores en los mapas

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Los cartógrafos emplean colores en los mapas para representar determinadas características. El uso de colores siempre es consistente en un determinado mapa y también suele serlo entre diferentes tipos de mapas hechos por distintos cartógrafos y editores. Los colores usados en los mapas tienen a veces relación con las característica de lo que se representa. Por ejemplo, el azul es casi siempre elegido para representar agua.

Los mapas políticos, que muestran las fronteras de países y regiones, las provincias y ciudades, suelen utilizar más colores que los mapas físicos, que representan el paisaje y la naturaleza sin tomar en cuenta las alteraciones generadas por los seres humanos.

Los mapas políticos habitualmente hacen uso de cuatro o más colores para representar diferentes países o sus divisiones internas, como estados o provincias. El azul se usa con frecuencia para simbolizar agua, el negro o rojo para las ciudades, carreteras y ferrocarriles. El negro también muestra límites, con diferentes tipos de tazos (guiones, puntos, línea continua) para representar la clase de límite: internacional, estatal, municipal o cualquier otra subdivisión política.

Los mapas físicos usan los colores para mostrar cambios en el paisaje y en la naturaleza, como por ejemplos cambios en la elevación del terreno. Diversas tonalidades de verde a menudo representan elevaciones. El verde oscuro generalmente representa tierras bajas con tonos de verde más claros a medida que la altura del terreno es mayor. Para elevaciones aún mayores los mapas físicos usan frecuentemente tonos de marrón, reservando el rojo y el blanco para las elevaciones máximas del mapa.

Hay que recordar que en estos casos el verde y el marrón no representan las características de la superficie del terreno. Por ejemplo, el hecho de que se señale el desierto de Mojave en verde no significa que el desierto tenga una vegetación exuberante, sino que se asocia ese color a su poca elevación respecto del nivel del mar. De la misma manera, el color blanco para los picos de las montañas no indica que estén cubiertos de nieve durante todo el año.

En los mapas físicos los tonos de azul se utilizan para el agua; los azules más oscuros representan aguas mas profundas. Se utilizan los colores verde grisáceo, rojo y azul grisáceo para elevaciones subacuáticas.

Criterios para la asignación de colores

Los mapas viales y otros mapas de uso cotidiano suelen utilizar los colores de acuerdo con los siguientes criterios.

  • Azul: lagos, ríos, arroyos, océanos, embalses, carreteras y fronteras locales.
  • Rojo: carreteras principales, carreteras, áreas urbanas, aeropuertos, sitios de interés especial, sitios militares, nombres de lugares, edificios y fronteras.
  • Amarillo: áreas urbanas o edificadas.
  • Verde: parques, reservas, bosques y carreteras.
  • Marrón: desiertos, sitios históricos, parques nacionales, reservas, bases militares y curvas de nivel (elevación).
  • Negro: caminos, ferrocarriles, carreteras, puentes, nombres de lugares, edificios y fronteras.
  • Púrpura: carreteras, y en los mapas topográficos del USGS (U.S. Geological Survey) elementos agregados a los relevamientos originales.

Mapas estadísticos

Los mapas estadísticos usan colores para representar datos estadísticos de un área determinada. Los mapas estadísticos representan un municipio, un estado o un país con un color que se asocie a los datos de ese área, de acuerdo a una escala de tonalidades o a un código de colores.

Un mapa estadístico de los Estados Unidos es el que muestra los resultados electorales en cada estado; en rojo los estados en que los republicanos fueron el partido mas votado y en azul en los que los demócratas fueron mayoría.

Entre los datos que describen los mapas estadísticos están el nivel educativo, el origen étnico, la densidad poblacional, la esperanza de vida, la prevalencia de una determinada enfermedad y muchos otros parámetros. Los cartógrafos que diseñan los mapas estadísticos usan diferentes tonos del mismo color para las escalas de valores que se representa gráficamente, produciendo un efecto visual agradable. Un ejemplo de representación de datos estadísticos poblacionales es el ingreso per cápita promedio en cada municipio de una provincia en tonos de verdes, donde el verde mas claro corresponde al menor nivel de ingresos y el verde oscuro al mas alto.

Fuente

Menno-Jan Kraak et al. Mapping for a Sustainable World International Cartographic Association, 2021.

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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