Cómo determinar el sexo de un tiburón

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Los tiburones son animales acuáticos que presentan dimorfismo sexual, es decir, características externas observables en alguna etapa de la vida que diferencian a machos de hembras. Algunas de estas características se mencionan a continuación.

Órganos copuladores

Un rasgo común a todas las especies de tiburones que permite identificar a los machos es la presencia de dos órganos copuladores externos que hacen la función de pene llamados pterigopodios o claspers, situados entre las dos aletas ventrales. A través de los claspers, el macho introduce el esperma dentro de la hembra.

Cláspers de tiburón macho.
Los “claspers” son las dos estructuras que se observan en el centro de las aletas ventrales. Fotografía de Jean-Lou Justine, bajo licencia CC BY-SA 3.0.

Tamaño

Los tiburones hembra tienden a ser más grandes y pesadas que los machos. Estas diferencias en el tamaño del cuerpo pueden estar relacionadas con el hecho de que las hembras tienen un mayor gasto de energía; esto es debido a la fuerte presión de selección, que provoca la necesidad de albergar muchas crías dentro de sus sistemas reproductivos.

Tiburón ballena.
El pez más grande del mundo es una hembra de tiburón ballena, la cual mide 18 metros.

Tasa de crecimiento

En algunas especies de tiburones se ha demostrado que los machos alcanzan la madurez sexual antes que las hembras, a quienes les toma más tiempo desarrollar sus órganos reproductivos y alcanzar el tamaño necesario para formar sus crías. Esto representa una fuerte amenaza para tales especies, debido a que pueden extinguirse más rápido de lo que pueden reproducirse por actividades como la pesca.

Cabezas grandes

En especies como Scyliorhinus canicula los machos tienen la boca, la cabeza y los dientes más largos que las hembras. Como los tiburones suelen tener un comportamiento reproductivo en el que el macho tiene que morder una de las aletas de la hembra para permitir la cópula, las diferencias en el tamaño de sus hocicos y dientes pueden sugerir adaptaciones de la cabeza para alcanzar a la hembra, morderla y sujetarla.

Tiburón gato.
Tiburón gato en un arrecife. Fotografía de Anthony Patterson bajo licencia CC BY 2.0.

Piel más gruesa

Las hembras de varias especies de tiburones tienen la piel más gruesa en comparación con la de los machos. Se ha sugerido que este dimorfismo es un mecanismo adaptativo para protegerse de las mordeduras durante el cortejo o para facilitar el agarre de los machos durante la cópula y penetración de los claspers. Las escamas gruesas se concentran en áreas del cuerpo donde se ha observado que los machos muerden y se sujetan al cuerpo de las hembras, es decir, en la aleta pectoral, en el área posterior a la aleta pectoral, en la aleta caudal y en la cintura pélvica.

Órganos sensoriales diferenciados

Todas las especies de tiburones poseen unos órganos sensoriales especializados llamados ampollas de Lorenzini, los cuales detectan tanto campos electromagnéticos como cambios de temperatura. Cada ampolla es un canal lleno de sustancia gelatinosa en cuyo fondo se encuentran grupos de pequeñas bolsas llenas de células receptoras, con una abertura hacia el exterior por medio de un poro en la piel.

En especies como el tiburón gato se encontró que los machos tienen ampollas y bolsas más largas, áreas más grandes del cuerpo ocupadas por ampollas de Lorenzini y mayor número de células receptoras. Hasta ahora, se cree que estas diferencias aumentan la capacidad de los machos adultos para detectar hembras en celo, mecanismo esencial durante la temporada reproductiva.

Ampollas de Lorenzini en la cabeza de un tiburón.
Las ampollas de Lorenzini se evidencian a través de los poros ubicados principalmente en la cabeza de los tiburones.

Fuentes

Barbosa, AP., Da Silva, E., Manir, L., Nunes e Silva LP, da Silva, Z., Silva, JL. Sexual dimorphism of sharks from the amazonian equatorial coast. Universitas Scientiarum, 20(3): 297-304. 2015.

Benavides, R., Brenes, C., Márquez, A. Proporción sexual, relación talla-peso y distribución geográfico-batimétrica de Squalus cubensis (SQUALIFORMES: SQUALIDAE) en la costa Caribe de Centroamérica. Uniciencia, 31(2): 69-82, 2017.

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Maria de los Ángeles Gamba (B.S.)
(Licenciada en Ciencias) - AUTORA. Editora y divulgadora científica. Coordinadora editorial (papel y digital).

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