¿Quién inventó las tarjetas de crédito?

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En su origen, la tarjeta de crédito es una forma automática de ofrecer crédito a un consumidor. Por lo tanto, una tarjeta de crédito se asocia a dos hechos: primero, a la adquisición de un bien o un servicio por parte de un cliente; y segundo, al otorgamiento automático de crédito financiero en la transacción. Hoy en día cada tarjeta de crédito tiene un número de identificación que acelera las transacciones y automáticamente se registra información como la identidad del comprador, la dirección de facturación y las condiciones de pago.

Las tarjetas de crédito empezaron a usarse en los Estados Unidos en la década de 1920, cuando pequeñas y grandes empresas comenzaron a emitirlas para sus clientes. Sin embargo, hay referencias del uso de tarjetas de crédito en Europa desde 1890. Estas primeras tarjetas de crédito implicaban una transacción restringida a un cliente y al comercio o empresa que emitía la tarjeta. Alrededor de 1938, las empresas comenzaron a aceptar las tarjetas de crédito de otras compañías. Hoy en día el uso de las tarjetas de crédito se ha generalizado de forma que permiten transacciones en todo tipo de comercio y para el pago de servicios de muy diversos tipos, sin que siquiera importe el país de emisión de la tarjeta.

Tarjeta de crédito plástica.
Tarjeta de crédito plástica.

Breve cronología de las tarjetas de crédito

Las tarjetas de crédito no siempre fueron de plástico. A lo largo de su historia las ha habido en forma de fichas de crédito de metal, placas metálicas, de fibra y de papel. El inventor de la primera tarjeta de crédito emitida por un banco fue John C. Biggins, del Flatbush National Bank de Brooklyn, Nueva York. John Biggins desarrolló el programa Charge-it entre los clientes del banco y los comerciantes locales en 1946, el cual se considera un precursor directo de la tarjeta de crédito actual.

El Diners Club emitió su primera tarjeta de crédito en los Estados Unidos en 1950. La invención fue idea del fundador de Diners Club, Frank McNamara, como una forma de pagar las facturas en los restaurantes. El sistema era el siguiente: un cliente podía comer en cualquier restaurante que aceptara las tarjetas de crédito del Diners Club sin tener dinero en efectivo. Luego, el Diners Club pagaba al restaurante y, a su vez, el titular de la tarjeta de crédito reembolsaba el dinero al Diners Club. En un principio la tarjeta del Diners Club era técnicamente una tarjeta de consumo en lugar de una tarjeta de crédito, ya que el cliente tenía que reembolsar el monto total cuando el Diners Club se lo facturaba.

American Express emitió su primera tarjeta de crédito en 1958, y posteriormente el Bank of America emitió la tarjeta de crédito bancaria BankAmericard (ahora Visa), también durante 1958.

Comercio digital utilizando tarjetas de crédito.
Comercio digital utilizando tarjetas de crédito.

A principios de la década de 1960 muchas empresas ofrecían tarjetas de crédito, publicitándolas como un dispositivo para ahorrar tiempo en lugar de una forma de crédito; en esa época, las tarjetas de crédito American Express y MasterCard se difundieron rápidamente.

A mediados de la década de 1970, el Congreso de los Estados Unidos comenzó a regular la industria de las tarjetas de crédito, prohibiendo prácticas como el envío masivo de tarjetas de crédito activas a quienes no las habían solicitado. Sin embargo, no todas las regulaciones fueron favorables a los consumidores. En 1996, la Corte Suprema de los Estados Unidos, en el caso Smiley contra el Citibank, suprimió las restricciones sobre la cantidad de multas por demora que una compañía de tarjetas de crédito podía cobrar. La desregulación también permitió que se cobrasen tasas de interés muy elevadas.

Fuentes

Tarjetas-online.net Tarjeta contactless. Ventajas y Seguridad. Consultado noviembre de 2021.

BBVA México. ¿Qué es una tarjeta digital y cómo funciona? Consultado noviembre de 2021.

Time Magazine. Now You Know: What Was the First Credit Card? Consultado noviembre de 2021.

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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