La diferencia entre alcohol y etanol

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La diferencia entre alcohol y etanol es simple. El etanol, o alcohol etílico, es el único tipo de alcohol que, con algún grado de dilución, se puede beber sin tener consecuencias severas inmediatas en el organismo. Se puede beber en cantidades moderadas si no se ha desnaturalizado y si no contiene impurezas tóxicas. El etanol también se llama alcohol de grano porque es producido por la fermentación de granos de cereales.

El término alcohol se refiere a un tipo de compuesto químico. Son los compuestos que tienen un grupo funcional hidroxilo, que se compone con un átomo de oxígeno y uno de hidrógeno, unido a un átomo de carbono. El etanol (C2H6O) está compuesto por dos átomos de carbono unidos por un enlace simple (en azul en la figura); uno de estos átomos de carbono tiene sus otros tres enlaces ocupados por átomos de hidrógeno (en rojo en la figura), mientras que el otro tiene dos enlaces unidos a átomos de hidrógeno y el restante al grupo hidroxilo (el átomo de oxígeno en gris en la figura).

La molécula de etanol.
La molécula de etanol.

Otros tipos de alcohol

La química reconoce tres tipos principales de alcohol: etanol, metanol o alcohol metílico, e isopropanol o alcohol isopropílico. Cabe destacar que si en un trabajo o proyecto se requiere un alcohol específico es importante no sustituirlo por otro alcohol, ya que todos tienen propiedades diferentes. Esto es especialmente importante si el alcohol se va a usar en alimentos, drogas o cosméticos ya que algunos alcoholes, como el metanol, son tóxicos.

Se reconoce un alcohol en el nombre químico por la terminación ol. Algunos alcoholes pueden tener nombres que comienzan con el prefijo hidroxi, si la molécula tiene un grupo funcional de mayor prioridad que el hidroxilo.

El alcohol etílico recibió el nombre de etanol en 1892 al combinar la palabra etano, el nombre de la cadena de dos átomos de carbono, y la terminación –ol de un alcohol. Los nombres comunes para el alcohol metílico, metanol, y para el alcohol isopropílico, isopropanol, siguen la misma regla.

En conclusión, el etanol es un alcohol, pero no todos los alcoholes son etanol.

Fuente

  • Francisco García Ortiz, Mario Gil Muela, Pedro Pablo García Ortiz. Bebidas. Editorial Paraninfo, 2003.
  • Instituto Nacional de Seguridad y Salud en el Trabajo de España. Propiedades de los alcoholes. Revisado en julio de 2021.

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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