Os assustadores vermes Hammerhead

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Se um verme pode ser chamado de aterrorizante, o verme cabeça de martelo ( Bipalium sp.) é. É uma platelminta ou platelminta, com habitat terrestre e tóxico. Este grande platelminto é predatório e canibal, até mesmo para seus próprios tecidos. Embora esses vermes de aparência distinta não representem uma ameaça direta aos humanos, eles são uma espécie invasora que tem a capacidade de erradicar as minhocas, com consequências negativas para o meio ambiente.

As características distintivas do verme cabeça de martelo são sua cabeça em forma de leque ou pá e seu corpo longo e achatado. A parte inferior deste platelminto tem uma superfície que permite a locomoção. O verme usa cílios localizados nessa superfície para deslizar sobre um depósito de fluido viscoso, um muco, que ele gera. Vermes também foram observados pendurados em uma linha formada por esse muco. Esses vermes terrestres são sensíveis à luz solar e precisam de um ambiente úmido para prosperar. Por isso deslocam-se e alimentam-se durante a noite, encontrando-se em locais frescos e húmidos: debaixo de rochas, troncos ou arbustos.

As diferentes espécies de Bipalium diferenciam-se pela forma da cabeça, tamanho, coloração e padrão listrado do corpo. Os vermes cabeça-de-martelo são nativos de regiões tropicais e subtropicais, mas se tornaram uma espécie invasora em todo o mundo. Acredita-se que eles foram acidentalmente transportados nas raízes de plantas em movimento. Como os vermes cabeça-de-martelo requerem muita umidade, eles são raros em biomas desérticos e montanhosos.

Alimentação do verme cabeça-de-martelo

Os BipáliosEles são carnívoros, predadores de minhocas, larvas de insetos e também comem uns aos outros. Os vermes detectam suas presas usando quimiorreceptores localizados sob a cabeça ou em um sulco ventral. Um verme rastreia sua presa, empurra-a contra uma superfície e a imobiliza com suas secreções viscosas. Uma vez que a presa não consegue fugir, o verme estende sua faringe de seu corpo e secreta enzimas digestivas; então, usando cílios, incorpora o tecido liquefeito de sua presa em seu intestino ramificado. Terminada a digestão, os resíduos são expelidos pela boca, que assim também cumpre a função do ânus. Essa forma de alimentação lembra a das estrelas-do-mar, que projetam o estômago para comer grandes presas, sendo, portanto, um caso de evolução convergente.

Um verme cabeça de martelo alimentando-se de um inseto.
Um verme cabeça de martelo alimentando-se de um inseto.

Os vermes cabeça de martelo armazenam alimentos em vacúolos encontrados em seu epitélio digestivo. Um verme pode sobreviver por várias semanas alimentando-se de suas reservas e canibalizará seus próprios tecidos para se alimentar, se necessário.

Muitas espécies de vermes são comestíveis, mas o verme cabeça de martelo não está entre eles; ele contém uma potente neurotoxina, a tetrodotoxina, que o verme usa para imobilizar suas presas e afastar predadores. Essa toxina também é encontrada em baiacu, polvo de anéis azuis e salamandras de pele áspera, mas o verme cabeça de martelo é a primeira espécie de invertebrado terrestre em que essa toxina foi identificada.

Reprodução e desenvolvimento do verme cabeça de martelo

Os vermes cabeça de martelo são hermafroditas, o que significa que cada indivíduo tem órgãos sexuais masculinos e femininos. O verme cabeça de martelo pode trocar gametas com outro verme por meio de suas secreções. Ovos fertilizados se desenvolvem dentro de seu corpo e são eliminados, continuando seu desenvolvimento externamente. Após cerca de três semanas, os ovos eclodem e os vermes amadurecem. Em algumas espécies, os indivíduos jovens têm uma coloração diferente dos adultos. No entanto, a reprodução assexuada é muito mais comum do que a sexual. Os vermes cabeça de martelo, como outros platelmintos, têm várias formas de se reproduzir e sobreviver. Eles podem se reproduzir por fragmentação, separando uma parte da cauda e deixando-a presa a uma folha ou outro substrato, que então se desenvolverá em um verme adulto. Se o verme for cortado em pedaços, após algumas semanas cada seção pode se desenvolver em um organismo totalmente desenvolvido. Os vermes feridos regeneram rapidamente o tecido danificado.

Nenhuma das espécies de vermes-martelo foi avaliada e listada na Lista Vermelha de Espécies Ameaçadas da IUCN (União Internacional para a Conservação da Natureza), e não há evidências de que possam estar ameaçadas. Esses vermes terrestres são amplamente distribuídos em habitats naturais tropicais e subtropicais e se espalharam por todo o mundo. Depois de infestar uma área, os animais se dispersam na região circundante. Em climas frios, os vermes são capazes de sobreviver a temperaturas abaixo de zero procurando abrigo em locais protegidos.

Preocupações foram inicialmente levantadas de que esses platelmintos terrestres poderiam prejudicar o desenvolvimento das plantas. Mais tarde, eles foram considerados inofensivos à vegetação, mas uma ameaça mais sutil foi descoberta. Os vermes cabeça de martelo podem acabar com as populações de minhocas. As minhocas são vitais para o desenvolvimento da vegetação, pois arejam e fertilizam o solo. Portanto, embora os vermes cabeça-de-martelo sejam considerados uma espécie invasora, eles também são uma ameaça para outras formas de vida. Existem métodos de controle de pragas que também são eficientes com esses platelmintos, mas seu impacto a longo prazo nos ecossistemas não é conhecido com certeza.

Fontes

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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