Onde as baleias têm cabelo e como o usam?

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Muitos animais têm a pele coberta de pelos; Em particular, os mamíferos cobrem seus corpos com pelos que os protegem da umidade e conservam o calor do corpo. As baleias são mamíferos, mas a maioria das imagens que vemos não mostra nenhuma evidência de pelo em sua pele. No entanto, as baleias podem ter pelos; existem mais de oitenta espécies de baleia e o pelo só é visível em algumas delas. Baleias adultas não costumam ter pelos na pele, mas algumas tinham quando se desenvolviam no útero, na fase fetal.

cabelo em baleias

Os misticetos são um grupo de mamíferos marinhos formado por espécies de baleias, golfinhos e botos; também são conhecidas como baleias de barbatanas, pois têm barbatanas em vez de dentes, embora não haja pêlo visível. A localização dos folículos pilosos é semelhante à dos bigodes em mamíferos terrestres. Eles se espalham ao longo da linha da mandíbula superior e inferior, no queixo, ao longo da linha média no topo da cabeça e, às vezes, ao redor da narina. A baleia jubarte mostrada na figura abaixo faz parte das baleias de barbatanas. Dependendo da espécie, as baleias podem ter entre 30 e 100 pelos e geralmente têm mais pelos na mandíbula superior do que na inferior.

cabelo de baleia, barba de baleia
Baleia jubarte. As protuberâncias na pele são folículos pilosos.

No grupo das baleias de barbatanas, os folículos pilosos são provavelmente mais visíveis na baleia jubarte. Este mamífero tem saliências do tamanho de bolas de golfe na cabeça, chamadas tubérculos, que abrigam os cabelos. Dentro de cada uma dessas protuberâncias há um folículo piloso.

Baleias dentadas ou odontocetos são um grupo diferente. A maioria dessas baleias perde os pelos logo após o nascimento; na fase fetal, eles têm alguns pelos nas laterais da boca. Porém, existe uma espécie que apresenta pelos visíveis na fase adulta: o boto-cor-de-rosa. Também chamado de boto ou boto ( Inia geoffrensis ), possui pelos duros no focinho. Acredita-se que esses pelos estejam associados à capacidade do boto de encontrar comida no fundo lamacento de lagos e rios.

cabelo de baleia, barba de baleia
boto-cor-de-rosa, boto ou boto (Inia geoffrensis).

Utilidade de barbas e cabelos

As baleias de barbatanas têm estruturas semelhantes a pêlos em suas bocas, chamadas de barbatanas, compostas de queratina, uma proteína que também compõe o cabelo e as unhas. As barbas desempenham um papel na alimentação dos misticetos. Este grupo de baleias tem duas estratégias de alimentação: filtragem ou colisão. As baleias franca e cinzenta são alimentadores de filtro; eles nadam lentamente com a boca aberta e assim entram na água com o zooplâncton que fica preso em suas barbatanas. Enquanto isso, as baleias antárticas que se alimentam de krill , pequenos crustáceos, ou as que se alimentam de pequenos peixes são alimentadores de estocada, nadando rapidamente com a boca aberta em direção ao cardume, capturando assim os organismos que depois ingerem.

O papel do pêlo externo não é claro, pois é escasso e não tem a função de pêlo em mamíferos terrestres. Como existem muitas terminações nervosas dentro e ao redor dos folículos pilosos, elas podem ser usadas como uma ferramenta de detecção para a baleia. Talvez eles os usem para detectar presas; foi sugerido que a presa pode se esfregar contra os pelos e permitir que a baleia determine quando encontrou uma densidade de presa alta o suficiente para desenvolver sua estratégia de forrageamento. Outra possibilidade é que os fios de cabelo sejam usados ​​para detectar mudanças nas correntes ou turbulência. Também se pensa que os pelos podem ter uma função social: talvez os bezerros os usem para comunicar sua necessidade de mamar, ou talvez as baleias adultas os usem durante o acasalamento.

Fontes

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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