Hai toccato il mercurio liquido?

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Il mercurio, elemento con il simbolo chimico Hg, è un metallo pesante color argento che ha un basso punto di fusione e si trova allo stato liquido a temperatura ambiente. È noto anche per la sua elevata tossicità e per gli effetti negativi che può avere sul sistema nervoso, sul sistema cardiovascolare e su altri organi del corpo, anche a concentrazioni molto basse.

Ne è prova il fatto che il mercurio oi composti che lo contengono rappresentano uno dei 10 gruppi di sostanze di maggiore preoccupazione per la salute pubblica, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità.

Nonostante ciò, non è raro ricordare un momento della vita in cui si è rotto un termometro a mercurio, provocando una piccola fuoriuscita di mercurio in casa o nel laboratorio di chimica della scuola. Non è raro, inoltre, ascoltare storie di persone che giocavano con gocce di mercurio per rendere lucida la superficie delle monete o semplicemente per il piacere di osservare il metallo liquido cadere da una mano all’altra e rompersi in innumerevoli goccioline d’argento.

Ma se il mercurio è così tossico, come mai queste persone non hanno subito danni irreparabili dall’avvelenamento da mercurio? Cosa succede realmente se tocchiamo il mercurio liquido con le nostre mani?

Ha toccato mercurio liquido

tossicità da mercurio

L’avvelenamento da mercurio è grave. Infatti, l’avvelenamento acuto con questo metallo ha causato un gran numero di morti e gravi problemi di salute che hanno colpito più di 50.000 persone a Minamata, in Giappone, durante la prima metà del XX secolo. Alcuni dei sintomi di quella che in seguito venne chiamata “malattia di Minamata” includono:

  • Demenza.
  • Difficoltà a coordinare gli arti.
  • Difficoltà a parlare.
  • Problemi di udito e vista, tra gli altri.

Inoltre, l’avvelenamento da mercurio (in realtà un composto di mercurio chiamato metilmercurio, ma ci arriveremo più avanti) è particolarmente pericoloso per il feto non ancora nato. In molti casi provoca la morte del feto o del bambino poco dopo la nascita, mentre nella maggior parte dei casi che sopravvivono presentano quasi sempre degenerazioni del sistema nervoso con effetti quali microcefalia, paralisi cerebrale, ritardo mentale, problemi di deglutizione, e oltre.

Quindi il mercurio non è esattamente benigno. Può diventare estremamente pericoloso. Ma perché non ha avuto quegli effetti su persone che, come tanti altri, hanno toccato il mercurio a mani nude? Il motivo è che, per quanto riguarda il mercurio, la via di ingresso nell’organismo e il modo in cui entra sono determinanti della tossicità.

diverse forme di mercurio

Il mercurio può essere trovato in una forma elementare nell’ambiente, ma può anche formare un’ampia varietà di composti diversi, alcuni organici e altri inorganici. Le proprietà chimiche di queste diverse forme di mercurio possono essere molto diverse l’una dall’altra, quindi anche le loro tossicità sono diverse.

Il mercurio elementare può causare molti problemi di salute, ma solo se entra nel corpo in grandi quantità, relativamente parlando. Invece, esiste una forma organometallica completa di mercurio chiamata metilmercurio che è centinaia di volte più tossica del mercurio elementare e tende anche ad accumularsi nei tessuti invece di essere escreta nelle urine o nelle feci.

Il metilmercurio è il vero colpevole della malattia di Minamata, causata da una fabbrica di acetaldeide che scaricava le sue acque reflue piene di metilmercurio direttamente nel fiume Minamata. Pesci e crostacei erano contaminati, che a loro volta venivano mangiati dai pescatori locali, dalle loro famiglie e dai loro clienti.

Anche il percorso di esposizione è importante

Oltre alla forma di mercurio a cui siamo esposti, un altro fattore determinante del livello di tossicità è la via di esposizione al mercurio o ai suoi composti. Uno dei modi più pericolosi in cui il metilmercurio entra nel corpo è attraverso il tratto digestivo, in particolare quando mangiamo cibo contaminato da questo composto.

Vie di ingresso per il mercurio elementare

Inalazione di mercurio elementare

Nel caso del mercurio elementare, la via più pericolosa per entrare nel corpo è attraverso l’inalazione dei suoi vapori. Quando ciò accade, può avere alcuni dei peggiori effetti sul sistema nervoso, oltre a causare potenzialmente danni ai polmoni e ad altri organi del corpo. Questa è una delle principali vie di avvelenamento per le persone che lavorano con mercurio elementare, come i minatori d’oro artigianali.

Esposizione attraverso il sistema digestivo

D’altra parte, il mercurio non viene praticamente assorbito dall’intestino. In teoria, potremmo bere un bicchiere di mercurio liquido e lo espellerebbe praticamente inalterato, senza lasciare danni a breve o lungo termine. Tuttavia, questo è qualcosa che non dovremmo mai provare! È una questione di buon senso.

esposizione cutanea

Infine arriviamo all’esposizione attraverso il contatto con la pelle. Il lettore attento potrebbe già avere un’idea di ciò che sta per leggere. Se il mercurio elementare non viene assorbito attraverso l’intestino, che sono gli organi assorbenti per eccellenza, è ancor meno probabile che venga assorbito attraverso la pelle, la cui funzione principale è proprio quella di fungere da barriera che non consente l’ingresso o il nulla fuori dal corpo senza il tuo permesso.

Il motivo per cui non è così pericoloso maneggiare il mercurio con le mani è che la quantità di questo metallo che può essere assorbita attraverso la pelle è molto piccola. È così piccolo che raramente diventa veramente tossico.

Quindi qual è la risposta alla domanda su cosa succede se tocchiamo il mercurio con le nostre mani? Probabilmente niente.

Perché tutto questo trambusto?

Dopo aver letto l’ultimo paragrafo, molti potrebbero chiedersi, allora qual è il problema con il mercurio? Perché dovrebbe essere chiamata una speciale squadra di decontaminazione ogni volta che il terreno viene annaffiato?

La ragione è molto semplice. Il mercurio è un liquido e, come tutti i liquidi, evapora nel tempo, esponendoci ai vapori di mercurio se cade in una stanza chiusa. È vero che evapora molto lentamente, ma quando una goccia di mercurio cade a terra, si scompone in centinaia di piccole goccioline che si diffondono ovunque, ed è molto difficile raccoglierle tutte senza l’attrezzatura adeguata.

Per questo, molto probabilmente ci sono sempre delle gocce di mercurio nascoste in qualche angolo, che evaporano a poco a poco, avvelenando a poco a poco le persone che vivono in quella stanza.

Cosa fare quando il mercurio cade a terra?

La prossima volta che pensi di giocare con il mercurio che è stato versato da un termometro rotto o qualcosa di simile, prova invece i seguenti passaggi:

  1. Indossare guanti di gomma, nitrile o lattice.
  2. Raccogli quante più gocce di mercurio puoi con un pezzo di cartone.
  3. Raccogli quanto più mercurio metallico possibile con l’aiuto di un contagocce usa e getta o, se non disponibile, con un foglio di carta o simile. Mettilo in un piccolo contenitore di vetro o, in mancanza, in un sacchetto richiudibile.
  4. Vai alla farmacia locale e acquista una bustina di zolfo in polvere.
  5. Cospargete lo zolfo sul terreno dove è avvenuta l’annaffiatura e ovunque vedete goccioline molto piccole che non riuscite a raccogliere con il contagocce.
  6. Lascia che lo zolfo reagisca per un momento e poi raccoglilo con l’aiuto di un pennello e una lama o una paletta e raccogli tutto nello stesso contenitore o sacchetto con chiusura lampo.

Lo zolfo reagisce con il mercurio, convertendolo in solfuro di mercurio, un composto altamente stabile e completamente insolubile in acqua che può essere facilmente raccolto dal terreno.

Riferimenti

Agenzia per la protezione dell’ambiente (nd). Cosa fare se si rompe un termometro contenente mercurio. Disponibile su https://espanol.epa.gov/espanol/que-hacer-si-se-rompe-un-termometro-que-contiene-mercurio

Rete internazionale per l’eliminazione degli inquinanti (nd). Malattia di Minamata. Disponibile su https://www.econstor.eu/bitstream/10419/84396/1/595683878.pdf

Organizzazione Mondiale della Sanità (31 marzo 2017). Mercurio e salute. Disponibile su https://www.who.int/es/news-room/fact-sheets/detail/mercury-and-health

Yacuzzi, Enrique (2008): Chisso Corporation and Minamata disease, Working Papers Series, No. 391, Università del Centro per gli Studi Macroeconomici dell’Argentina (UCEMA), Buenos Aires. Disponibile su https://www.econstor.eu/bitstream/10419/84396/1/595683878.pdf

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Israel Parada (Licentiate,Professor ULA)
(Licenciado en Química) - AUTOR. Profesor universitario de Química. Divulgador científico.

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