Biographie de Thurgood Marshall, le premier juge noir de la Cour suprême des États-Unis

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Les arrière-grands-parents de Thurgood Marshall étaient des esclaves ; il a été le premier juge noir à la Cour suprême des États-Unis, de 1967 à 1991. Il a commencé sa carrière juridique en tant que pionnier de la lutte pour les droits civils aux États-Unis, et sa performance en remportant une affaire judiciaire a été historique retentissante. , l’affaire Brown contre le Board of Education de Topeka en 1954, d’une importance fondamentale dans l’élimination de la ségrégation raciale dans les écoles des États-Unis. La résolution de cette affaire judiciaire est considérée comme l’une des plus importantes victoires en matière de droits civils du XXe siècle aux États-Unis.

« Parfaitement bon » Marshall

Thurgood Marshall est né à Baltimore le 24 janvier 1908 ; le nom sous lequel ils l’ont enregistré était Thoroughgood. Il était le deuxième fils de Norma et William Marshall. Sa mère était enseignante dans une école primaire et son père travaillait comme porteur sur le chemin de fer. La famille Marshall a déménagé à Harlem, un quartier de New York, lorsque Thurgood avait deux ans. Là, sa mère a obtenu un diplôme d’enseignement supérieur de l’Université de Columbia. La famille est revenue à Baltimore en 1913, alors que Thurgood avait cinq ans. De retour à Baltimore, Thurgood et son frère Aubrey ont fréquenté une école primaire réservée aux garçons noirs, et leur mère était également enseignante dans une école séparée. William Marshall n’avait pas terminé ses études secondaires et travaillait alors comme serveur dans un country club réservé aux Blancs. En classe de seconde,Thoroughgood à Thurgood .

Il réussissait passablement au lycée, mais causait souvent des problèmes en classe. En guise de punition pour certaines de ses farces, on lui a dit de mémoriser des parties de la Constitution des États-Unis. Au moment où il a terminé ses études secondaires, Thurgood Marshall avait appris l’intégralité du texte constitutionnel. Thurgood Marshall était convaincu qu’il voulait aller à l’université mais savait que ses parents ne pouvaient pas payer les frais de scolarité. Il a donc commencé à économiser de l’argent alors qu’il était au lycée, travaillant comme livreur et serveur. Thurgood Marshall entre à la Lincoln University de Philadelphie en septembre 1925, une université historiquement réservée aux Noirs. A cette époque, je voulais étudier la dentisterie.

Thurgood Marshall.
Thurgood Marshall.

études universitaires

Thurgood Marshall a été activement intégré à la vie universitaire. Il est devenu la star du club de débat et a rejoint une fraternité ; il était aussi populaire auprès des filles. Mais Thurgood Marshall savait qu’il devait avoir un revenu pour subvenir à ses besoins : il travaillait deux emplois et complétait ce revenu avec ses gains en jouant aux cartes sur le campus. Il a maintenu l’attitude de défi qui lui avait causé tant de problèmes au lycée qu’il a été suspendu deux fois pour ses farces de fraternité.

Mais Thurgood Marshall était également capable de participer à des activités d’intérêt communautaire. Comme lorsqu’il faisait partie d’une action anti-ségrégation dans un cinéma local. Avec quelques amis, Thurgood Marshall est allé dans une salle de cinéma du centre-ville de Philadelphie. Là, on leur a dit de s’asseoir au seul endroit où les spectateurs noirs étaient autorisés à s’asseoir, sur le balcon du cinéma. Les jeunes ont refusé et se sont assis dans le public. Bien qu’ils aient été insultés par les participants blancs, ils sont restés dans ces endroits et ont regardé le film. À partir de ce moment, ils se sont assis où ils voulaient chaque fois qu’ils allaient au cinéma.

Thurgood Marshall a décidé qu’il ne voulait pas être dentiste lorsqu’il était dans sa deuxième année à l’Université de Lincoln. Au lieu de cela, il a découvert qu’il pouvait utiliser ses compétences en expression orale en pratiquant le droit. Thurgood Marshall était un homme costaud, mesurant 6 pieds 3 pouces, c’est pourquoi il a plaisanté plus tard en disant que ses mains étaient probablement trop grandes pour un dentiste.

Au cours de sa première année à l’université, Thurgood Marshall a rencontré Vivian Buster Burey, étudiante à l’Université de Pennsylvanie. Ils sont tombés amoureux et, malgré les objections de leur mère qui les croyait trop jeunes et trop pauvres, se sont mariés en 1929, alors que Thurgood Marshall entamait sa dernière année à l’université.

Après avoir obtenu son diplôme de l’Université Lincoln en 1930, Thurgood Marshall s’est inscrit à la faculté de droit de l’Université Howard à Washington DC ; comme l’Université de Lincoln, une université pour les Noirs. Là, son frère Aubrey a étudié à la Faculté de médecine. Il avait auparavant tenté d’étudier à la faculté de droit de l’Université du Maryland, mais s’était vu refuser l’admission parce qu’il était noir. Sa mère a mis en gage ses fiançailles et ses alliances pour l’aider à payer ses frais de scolarité.

Pour économiser de l’argent, Thurgood Marshall a vécu avec sa femme dans la maison de ses parents à Baltimore. Et il devait prendre le train pour Washington tous les jours, où il travaillait trois fois à temps partiel pour joindre les deux bouts. Le travail acharné de Thurgood Marshall a porté ses fruits. Il a obtenu des notes de major de promotion au cours de sa première année à l’Université du Maryland, ce qui lui a valu un excellent travail en tant que bibliothécaire de la faculté de droit.

Il y travailla en étroite collaboration avec celui qui devint son mentor, le doyen de la faculté de droit Charles Hamilton Houston. Charles Houston avait été profondément affecté par la discrimination dont il avait été victime en tant que soldat pendant la Première Guerre mondiale et avait entrepris de former une nouvelle génération d’avocats noirs. J’imaginais ces nouveaux avocats exerçant leur métier pour lutter contre les discriminations raciales. Charles Houston était convaincu que cette lutte devait être basée sur la Constitution des États-Unis elle-même ; son message a profondément marqué Thurgood Marshall.

Alors qu’il travaillait à la bibliothèque de droit de l’Université Howard, Thurgood Marshall a rencontré plusieurs avocats et militants de l’ Association nationale pour l’avancement des personnes de couleur, la NAACP. Il s’est joint à l’organisation et en est devenu un membre actif.

Thurgood Marshall a obtenu son diplôme en 1933, se classant premier de sa classe, et a réussi l’examen du barreau la même année.

Votre participation au NAACP

Cette même année, Thurgood Marshall, 25 ans, ouvre son propre cabinet d’avocats à Baltimore. Au début, il avait peu de clients et la plupart des affaires concernaient des accusations mineures, telles que des contraventions et des vols. La situation sociale était critique, au plus fort de la Grande Dépression.

Thurgood Marshall s’est alors davantage impliqué dans la NAACP de Baltimore, recrutant de nouveaux membres. Cependant, parce qu’il était bien éduqué, qu’il n’avait pas la peau très foncée et qu’il s’habillait bien, il avait parfois du mal à s’entendre avec les membres de la communauté noire, qui estimaient que Thurgood Marshall ressemblait plus à un homme blanc qu’à un homme blanc. noir. Mais la personnalité de Thurgood Marshall et sa facilité de communication lui ont valu de nombreux convertis pour la NAACP. Bientôt, Thurgood Marshall a commencé à prendre en charge des affaires pour la NAACP et a été embauché comme conseiller juridique en 1935. Au fur et à mesure que sa réputation grandissait, Thurgood Marshall est devenu connu non seulement pour ses compétences en tant qu’avocat, mais aussi pour son sens de l’humour irrévérencieux et son amour de la narration. À la fin des années 1930, Thurgood Marshall représentait les enseignants noirs du Maryland qui ne recevaient que la moitié du salaire des enseignants blancs. Thurgood Marshall a remporté des accords d’égalisation des salaires dans neuf conseils scolaires du Maryland et, en 1939, a remporté une décision du tribunal fédéral déclarant inconstitutionnelles les différences de rémunération fondées sur la race pour les enseignants des écoles publiques.

En 1935, Thurgood Marshall a travaillé sur Murray v. Pearson, aidant à augmenter les admissions de Noirs à la faculté de droit de l’Université du Maryland, l’université qui l’avait refusé pendant seulement cinq ans auparavant.

Marshall a été nommé avocat en chef de la NAACP à New York en 1938. Ayant obtenu un revenu stable, lui et sa femme ont déménagé à Harlem, où il avait vécu avec ses parents dans son enfance. Le nouvel emploi impliquait une charge de travail immense et de nombreux déplacements; il travaillait généralement sur des cas de discrimination raciale, sur des questions telles que le logement, le travail et le logement. Et en 1940, Thurgood Marshall a remporté sa première affaire très médiatisée devant la Cour suprême des États-Unis, Chambers v. Florida. Dans cette affaire, la Cour suprême a annulé les condamnations de quatre hommes noirs qui avaient été battus et contraints d’avouer un meurtre.

Thurgood Marshall s'exprimant lors de la réunion des vétérans du 369th Infantry Regiment des États-Unis, à New York, en 1956, tout en étant conseiller en chef de la NAACP.  Connu sous le nom de Harlem Hellfighters, ce bataillon était une unité à ségrégation raciale qui a combattu pendant les deux guerres mondiales.  Il était composé d'hommes noirs et, pendant la seconde guerre, il comprenait également des Portoricains.
Thurgood Marshall s’exprimant lors de la réunion des vétérans du 369th Infantry Regiment des États-Unis, à New York, en 1956, tout en étant conseiller en chef de la NAACP. Connu sous le nom de Harlem Hellfighters, ce bataillon était une unité à ségrégation raciale qui a combattu pendant les deux guerres mondiales. Il était composé d’hommes noirs et, pendant la seconde guerre, il comprenait également des Portoricains.

À Dallas, un homme noir qui avait été convoqué comme juré a été licencié lorsque les fonctionnaires du tribunal ont réalisé qu’il n’était pas blanc. Thurgood Marshall a voyagé pour représenter l’homme expulsé pour ségrégation raciale, a rencontré le gouverneur du Texas James Allred et l’a convaincu que les Noirs avaient le droit de faire partie d’un jury. Le gouverneur du Texas a également promis d’affecter les Texas Rangers, la force de police du ministère de la Sécurité publique du Texas, à la protection des citoyens noirs qui ont fait partie des jurys. Mais toutes les situations de profilage racial auxquelles Thurgood Marshall a été confronté n’ont pas été résolues aussi facilement, et il a dû faire preuve d’une extrême prudence chaque fois qu’il voyageait, en particulier lorsqu’il travaillait sur des causes controversées. Il a voyagé protégé par un garde du corps NAACP et partout où il allait, il devait rester dans une maison sûre, généralement dans des maisons privées. Même ainsi, malgré les mesures de sécurité, Thurgood Marshall savait qu’il était en danger en raison des nombreuses menaces qu’il recevait, et il a été contraint d’utiliser des tactiques d’évitement, comme se déguiser et changer de voiture pendant les voyages. Dans une petite ville du Tennessee, Thurgood Marshall a été arrêté par un groupe de policiers alors qu’il travaillait sur une affaire. Ils l’ont forcé à descendre de sa voiture et l’ont emmené dans un endroit isolé, près d’une rivière, où une foule d’hommes blancs en colère attendait. Le partenaire de Thurgood Marshall, un autre avocat noir, a suivi la voiture de police et a refusé de partir jusqu’à ce qu’il soit libéré. Peut-être parce qu’il était un éminent avocat de Nashville, un témoin maladroit,

Un changement de stratégie NAACP

Tout au long de son mandat au sein de la NAACP, Thurgood Marshall a continué à faire des progrès significatifs dans la bataille pour l’égalité raciale sur des questions telles que le droit de vote et l’éducation. Dans Smith v. Allwright , qui a atteint la Cour suprême des États-Unis en 1944, Thurgood Marshall a fait valoir que la politique du Parti démocrate du Texas refusait injustement aux citoyens noirs le droit de voter aux élections primaires. La Cour suprême a accepté, statuant que tous les citoyens, quelle que soit leur race, avaient le droit constitutionnel de voter aux élections primaires.

Mais en 1945, la NAACP a mis en œuvre un changement capital dans sa stratégie. Plutôt que de se battre pour faire appliquer la disposition distincte mais égale du jugement Plessy c. Ferguson de 1896, la NAACP a adopté une approche différente pour parvenir à l’égalité raciale. Étant donné que le principe d’avoir des installations séparées mais égales pour les Noirs et les Blancs n’avait jamais vraiment été atteint, et qu’il était ostensible que les services publics pour les Noirs étaient systématiquement inférieurs à ceux pour les Blancs, la seule solution était de rendre toutes les installations et tous les services publics ouverts à tous. communautés.

Les salles de bains du palais de justice de Clinton, en Louisiane, sont séparées pour les blancs et les noirs.
Les salles de bains du palais de justice de Clinton, en Louisiane, sont séparées pour les blancs et les noirs.

Deux affaires impliquant Thurgood Marshall entre 1948 et 1950 ont contribué de manière significative à l’annulation de la décision Plessy c. Ferguson ; c’étaient Sweatt contre Painter et McLaurin contre les Oklahoma State Regents. Dans ces cas, l’Université du Texas et l’Université de l’Oklahoma n’ont pas fourni aux étudiants noirs une éducation de qualité égale à celle dispensée aux Blancs. La Cour suprême des États-Unis a accepté l’argument de Thurgood Marshall selon lequel les universités n’offraient pas des installations égales aux deux communautés. Le tribunal a ordonné aux deux universités d’admettre des étudiants noirs à leurs cours sans aucune discrimination. Entre 1940 et 1961, Thurgood Marshall a remporté 29 des 32 affaires entendues par la Cour suprême des États-Unis.

L’affaire Brown v.Topeka Board of Education

Une décision de justice à Topeka, Kansas, en 1951, a conduit au cas le plus important auquel Thurgood Marshall ait jamais été confronté. Oliver Brown avait poursuivi le Topeka Board of Education alléguant que sa fille avait été forcée de parcourir une grande distance de chez elle juste pour fréquenter une école séparée. Oliver Brown voulait que sa fille fréquente l’école la plus proche de chez lui, une école que seuls les Blancs pouvaient fréquenter. Le tribunal de district du Kansas a rejeté la demande, déclarant que l’école noire offrait une éducation égale à la qualité des écoles blanches de Topeka. Thurgood Marshall a mené l’appel de l’affaire Brown, qui a été combinée avec quatre autres affaires similaires et déposée sous le nom de Brown v. Board of Education. L’affaire parvint à la Cour suprême des États-Unis en décembre 1952.

Dans son allocution d’ouverture du dossier devant la Cour suprême, Thurgood Marshall a clairement indiqué qu’il ne recherchait pas seulement une résolution favorable des recours soulevés dans les cinq affaires, mais plutôt que l’objectif était de mettre fin à la ségrégation raciale dans les écoles. Il a fait valoir que la ségrégation des étudiants noirs les faisait se sentir inférieurs très tôt dans leur vie. L’avocat défendant la résolution originale a fait valoir que l’intégration des enfants noirs et blancs nuirait aux enfants blancs.

Le débat a duré trois jours. La Cour suprême a ajourné le 11 décembre 1952 et ne s’est réunie à nouveau pour traiter l’affaire qu’en juin 1953. Mais les juges n’ont pas rendu de décision, demandant plutôt aux avocats de fournir plus d’informations sur l’affaire. La principale question était : les avocats croyaient-ils que le 14e amendement à la Constitution des États-Unis, qui traite des droits de citoyenneté, interdisait la ségrégation dans les écoles ? Thurgood Marshall et son équipe se sont mis au travail pour prouver que la réponse était oui .

L’affaire a été rejugée devant la Cour suprême en décembre 1953, mais la décision a dû attendre jusqu’au 17 mai 1954. Le juge en chef Earl Warren a annoncé que la Cour suprême avait pris une décision unanime selon laquelle la ségrégation dans les écoles publiques violait la clause de protection égale de le quatorzième amendement. Thurgood Marshall était plus que satisfait de la résolution ; il a toujours cru qu’ils gagneraient, mais a été surpris qu’il n’y ait pas eu de votes contre.

La décision dans une affaire comme Brown v. Board of Education n’a pas automatiquement déségrégé les écoles du sud des États-Unis; alors que certains conseils scolaires ont commencé à planifier la déségrégation, peu de districts se sont donné la peine de mettre en œuvre la décision de la Cour suprême.

La mort de sa femme et un nouveau mariage

En novembre 1954, Thurgood Marshall apprit que sa femme était en phase terminale ; elle était malade depuis plusieurs mois et avait reçu un diagnostic erroné de pleurésie alors qu’elle avait en fait un cancer. Il avait 44 ans et ils étaient mariés depuis 25 ans, mais Buster a fait plusieurs fausses couches, les laissant sans enfant. Après avoir appris le diagnostic de la maladie en phase terminale, Buster l’a gardé secret; Lorsque Thurgood Marshall l’a découvert, il a quitté son emploi et est resté aux côtés de sa femme pendant neuf semaines, jusqu’à sa mort en février 1955.

En décembre 1955, Thurgood Marshall se remaria, cette fois avec Cecilia Cissy Suyat, secrétaire de la NAACP ; il avait 47 ans et sa nouvelle épouse était de 19 ans sa cadette. Ils ont eu deux fils, Thurgood junior et John.

procureur du gouvernement fédéral

En septembre 1961, Thurgood Marshall a été nommé juge à la Cour d’appel du circuit des États-Unis par le président John F. Kennedy. Bien qu’il ne souhaitait pas quitter son emploi à la NAACP, Marshall a accepté la nomination, bien qu’il ait fallu près d’un an pour qu’elle soit approuvée par le Sénat, dont beaucoup de membres en voulaient toujours à son implication dans la déségrégation des écoles. En 1965, le président Lyndon Johnson a nommé Thurgood Marshall au poste de procureur général des États-Unis ; son rôle était de représenter le gouvernement dans les procès contre lui. Au cours de ses deux années en tant que procureur général, il a remporté 14 des 19 causes dans lesquelles il a représenté le gouvernement fédéral.

La Cour suprême de justice

Le 13 juin 1967, le président Lyndon Johnson a annoncé qu’il nommait Thurgood Marshall comme candidat au poste de juge de la Cour suprême des États-Unis pour pourvoir le poste laissé vacant par le juge Tom C. Clark. Certains sénateurs du sud, notamment Strom Thurmond, se sont opposés à sa confirmation, mais Thurgood Marshall a finalement été confirmé et assermenté le 2 octobre 1967. À l’âge de 59 ans, Thurgood Marshall est devenu la première personne de race noire à siéger à la Cour suprême du États-Unis.

Thurgood Marshall avec Lyndon B. Johnson, président des États-Unis, dans le bureau ovale de la Maison Blanche, lorsque sa nomination en tant que juge de la Cour suprême est annoncée.
Thurgood Marshall avec Lyndon B. Johnson, président des États-Unis, dans le bureau ovale de la Maison Blanche, au moment d’annoncer sa nomination à la Cour suprême.

Thurgood Marshall a adopté une position libérale sur la plupart des décisions de la Cour suprême. Il a toujours voté contre toute forme de censure et était fermement opposé à la peine de mort. Dans Roe v. Wade en 1973, elle a voté avec la majorité pour respecter le droit d’une femme de choisir de se faire avorter. Marshall était partisan de l’affirmative action , des politiques publiques destinées à compenser les situations de discrimination.

Alors que des juges plus conservateurs étaient nommés à la Cour suprême pendant les présidences républicaines de Ronald Reagan , Richard Nixon et Gerald Ford , Thurgood Marshall se retrouvait fréquemment en minorité sur le scrutin, étant souvent la seule voix dissidente; Il en est venu à être qualifié de grand dissident .

En 1980, l’Université du Maryland a nommé sa nouvelle bibliothèque de droit en 1980 après Thurgood Marshall, mais se souvenant que l’université l’avait refusé 50 ans plus tôt, il a refusé d’assister à l’ouverture. Il n’entretenait pas l’idée de la retraite, mais au début des années 1990, sa santé s’est considérablement détériorée, avec des problèmes auditifs et oculaires. Le 27 juin 1991, il remet sa lettre de démission de la Cour suprême des États-Unis au président George W. Bush. Thurgood Marshall est décédé à l’âge de 84 ans d’une insuffisance cardiaque, le 24 janvier 1993; Il a été enterré au cimetière national d’Arlington. Thurgood Marshall a reçu à titre posthume la médaille présidentielle de la liberté, décernée par le président Bill Clinton en novembre 1993.

Sources

Cassie, Ron. L’héritage de Thurgood Marshall. Baltimore Magazine , 25 janvier 2019.

Crowther, Linnée. Thurgood Marshall : 20 faits. Legacy.com , 31 janvier 2017.

Thurgood Marshalls Unique héritage de la Cour suprême. Centre national de constitution – Constitutioncenter.org.

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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