Avez-vous touché au mercure liquide ?

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Le mercure, élément de symbole chimique Hg, est un métal lourd de couleur argentée qui a un point de fusion bas et qui se trouve à l’état liquide à température ambiante. Il est également connu pour sa haute toxicité et pour les effets négatifs qu’il peut avoir sur le système nerveux, le système cardiovasculaire et d’autres organes du corps, même à de très faibles concentrations.

La preuve en est que le mercure ou les composés qui en contiennent représentent l’un des 10 groupes de substances les plus préoccupantes pour la santé publique, selon l’Organisation mondiale de la santé.

Malgré cela, il n’est pas rare de se souvenir d’un moment de la vie où un thermomètre à mercure s’est cassé, provoquant un petit déversement de mercure à la maison ou dans le laboratoire de chimie de l’école. Il n’est pas rare non plus d’entendre des histoires de personnes qui jouaient avec des gouttes de mercure pour faire briller la surface des pièces ou simplement pour le plaisir de voir le métal liquide tomber d’une main sur l’autre et se briser en d’innombrables gouttelettes d’argent.

Mais si le mercure est si toxique, comment se fait-il que ces personnes n’aient pas subi de dommages irréparables à cause d’un empoisonnement au mercure ? Que se passe-t-il vraiment si nous touchons du mercure liquide avec nos mains ?

A touché du mercure liquide

toxicité du mercure

L’empoisonnement au mercure est grave. En fait, une intoxication aiguë par ce métal a causé un grand nombre de décès et de graves problèmes de santé qui ont touché plus de 50 000 personnes à Minamata, au Japon, au cours de la première moitié du 20e siècle. Certains des symptômes de ce que l’on appellera plus tard la « maladie de Minamata » comprennent :

  • Démence.
  • Difficulté à coordonner les membres.
  • Difficulté à parler.
  • Problèmes d’audition et de vision, entre autres.

De plus, l’empoisonnement au mercure (en fait un composé du mercure appelé méthylmercure, mais nous y reviendrons plus tard) est particulièrement dangereux pour le fœtus à naître. Dans de nombreux cas, il provoque la mort du fœtus ou du bébé peu après la naissance, alors que dans la majorité des cas qui survivent, ils présentent presque toujours une dégénérescence du système nerveux avec des effets tels que la microcéphalie, la paralysie cérébrale, un retard mental, des problèmes de déglutition, et plus loin.

Le mercure n’est donc pas vraiment bénin. Cela peut devenir extrêmement dangereux. Mais pourquoi n’a-t-il pas eu ces effets sur les personnes qui, comme beaucoup d’autres, ont touché le mercure à mains nues ? La raison en est que, en ce qui concerne le mercure, la voie d’entrée dans l’organisme et la manière dont il pénètre sont des déterminants de la toxicité.

différentes formes de mercure

Le mercure peut être trouvé sous une forme élémentaire dans l’environnement, mais il peut également former une grande variété de composés différents, certains organiques et d’autres inorganiques. Les propriétés chimiques de ces différentes formes de mercure peuvent être très différentes les unes des autres, de sorte que leurs toxicités sont également différentes.

Le mercure élémentaire peut causer de nombreux problèmes de santé, mais seulement s’il pénètre dans l’organisme en grande quantité, relativement parlant. Au lieu de cela, il existe une forme organométallique complète de mercure appelée méthylmercure qui est des centaines de fois plus toxique que le mercure élémentaire et a également tendance à s’accumuler dans les tissus au lieu d’être excrétée dans l’urine ou les fèces.

Le méthylmercure est le véritable coupable de la maladie de Minamata, causée par une usine d’acétaldéhyde qui rejetait ses eaux usées remplies de méthylmercure directement dans la rivière Minamata. Les poissons et les crustacés ont été contaminés, qui, à leur tour, ont été mangés par les pêcheurs locaux, leurs familles et leurs clients.

La voie d’exposition compte également

Outre la forme de mercure à laquelle nous sommes exposés, un autre déterminant du niveau de toxicité est la voie d’exposition au mercure ou à ses composés. L’une des voies les plus dangereuses par lesquelles le méthylmercure pénètre dans l’organisme est par le tube digestif, en particulier lorsque nous mangeons des aliments contaminés par ce composé.

Voies d’entrée du mercure élémentaire

Inhalation de mercure élémentaire

Dans le cas du mercure élémentaire, la voie d’entrée la plus dangereuse dans l’organisme est l’inhalation de ses vapeurs. Lorsque cela se produit, cela peut avoir certains des pires effets sur le système nerveux, ainsi que des dommages potentiels aux poumons et à d’autres organes du corps. C’est l’une des principales voies d’empoisonnement pour les personnes qui travaillent avec du mercure élémentaire, comme les orpailleurs.

Exposition via le système digestif

Par contre, le mercure n’est pratiquement pas absorbé par l’intestin. En théorie, nous pourrions boire un verre de mercure liquide et il l’expulserait pratiquement tel quel, ne laissant aucun dommage à court ou à long terme. Cependant, c’est quelque chose que nous ne devrions jamais essayer ! C’est une question de bon sens.

exposition cutanée

Enfin, nous arrivons à l’exposition par contact avec la peau. Le lecteur attentif peut déjà avoir une idée de ce qu’il s’apprête à lire. Si le mercure élémentaire n’est pas absorbé par les intestins, qui sont les organes d’absorption par excellence, il est encore moins susceptible d’être absorbé par la peau, dont la fonction principale est précisément d’agir comme une barrière qui ne permet pas l’entrée ou rien hors de la corps sans votre permission.

La raison pour laquelle il n’est pas si dangereux de manipuler le mercure avec nos mains est que la quantité de ce métal qui peut être absorbée par la peau est très faible. Il est si petit qu’il devient rarement vraiment toxique.

Alors, quelle est la réponse à la question de savoir ce qui se passe si nous touchons le mercure avec nos mains ? Probablement rien.

Pourquoi tout ce remue-ménage ?

Après avoir lu le dernier paragraphe, beaucoup peuvent se demander quel est alors le problème avec le mercure ? Pourquoi une équipe spéciale de décontamination devrait-elle être appelée à chaque fois que le sol est arrosé ?

La raison est très simple. Le mercure est un liquide, et comme tous les liquides, il s’évapore avec le temps, nous exposant à la vapeur de mercure s’il tombe dans une pièce fermée. Il est vrai qu’il s’évapore très lentement, mais lorsqu’une goutte de mercure tombe sur le sol, il se décompose en centaines de petites gouttelettes qui se répandent partout, et il est très difficile de tout ramasser sans le matériel adéquat.

Pour cette raison, il y a très probablement toujours des gouttes de mercure cachées dans un coin, s’évaporant peu à peu et empoisonnant peu à peu les personnes qui vivent dans cette pièce.

Que faire lorsque le mercure tombe sur le sol ?

La prochaine fois que vous penserez à jouer avec le mercure renversé par un thermomètre cassé ou quelque chose de similaire, essayez plutôt les étapes suivantes :

  1. Mettez des gants en caoutchouc, en nitrile ou en latex.
  2. Recueillez autant de gouttes de mercure que possible avec un morceau de carton.
  3. Recueillez autant de mercure métallique que possible à l’aide d’un compte-gouttes jetable ou, à défaut, d’une feuille de papier ou similaire. Mettez-le dans un petit récipient en verre, ou à défaut, dans un sachet refermable.
  4. Allez à la pharmacie locale et achetez un sachet de soufre en poudre.
  5. Saupoudrez le soufre sur le sol où l’arrosage a eu lieu et partout où vous voyez de très petites gouttelettes que vous ne pouvez pas ramasser avec le compte-gouttes.
  6. Laissez le soufre réagir un instant, puis ramassez-le à l’aide d’un pinceau et d’une lame ou d’une petite pelle et rassemblez le tout dans le même récipient ou sac à fermeture éclair.

Le soufre réagit avec le mercure, le convertissant en sulfure mercurique, un composé hautement stable et totalement insoluble dans l’eau qui peut être facilement récupéré du sol.

Les références

Agence de protection de l’environnement (nd). Que faire si un thermomètre contenant du mercure se casse. Disponible sur https://espanol.epa.gov/espanol/que-hacer-si-se-rompe-un-termometro-que-contiene-mercurio

Réseau international d’élimination des polluants (nd). Maladie de Minamata. Disponible sur https://www.econstor.eu/bitstream/10419/84396/1/595683878.pdf

Organisation mondiale de la santé (31 mars 2017). Mercure et santé. Disponible sur https://www.who.int/es/news-room/fact-sheets/detail/mercury-and-health

Yacuzzi, Enrique (2008) : Chisso Corporation and Minamata disease, Working Papers Series, No. 391, Université du Centre d’études macroéconomiques d’Argentine (UCEMA), Buenos Aires. Disponible sur https://www.econstor.eu/bitstream/10419/84396/1/595683878.pdf

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Israel Parada (Licentiate,Professor ULA)
(Licenciado en Química) - AUTOR. Profesor universitario de Química. Divulgador científico.

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