La respiración de los cangrejos

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Los cangrejos incorporan al torrente sanguíneo el oxígeno que necesitan para sus procesos vitales a través de branquias, que toman el oxigeno disuelto en el agua en la que están sumergidos. Las branquias de los cangrejos se encuentran debajo del caparazón, cerca del primer par de patas. Así respiran los cangrejos cuando están sumergidos en el agua, pero también pueden estar fuera del agua por largos períodos de tiempo.

Los mecanismos de respiración

  • Los cangrejos respiran cuando están sumergidos direccionando el agua hacia sus branquias a través de un apéndice que se encuentra en la parte inferior del cangrejo, cerca de la base de sus patas. Las moléculas de oxígeno pasan del agua a la sangre que circula por las branquias, entrando por difusión a través de las finas membranas las componen. La sangre también transporta el dióxido de carbono que debe ser eliminado del organismo del cangrejo, y que se libera al agua por un punto cercano a su boca.
  • Los cangrejos tienen placas articuladas que pueden mantener sus branquias húmedas, sellándolas dentro del exoesqueleto y almacenando así la humedad. Se cree que los cangrejos, cuando están fuera del agua, generan burbujas en un mecanismo que hace que el oxígeno del aire fluya hacia las branquias; el cangrejo impulsa aire hacia las branquias y así oxigena el ambiente húmedo en que se mantienen, incorporándose el oxígeno al torrente sanguíneo a través del mismo mecanismo que se producía cuando el cangrejo estaba sumergido. Las burbujas que podemos observar las forma el aire que pasa por las branquias húmedas y que es liberado cerca de la boca del cangrejo.

Formas de respiración

Algunos cangrejos desarrollan su vida fuera del agua, es decir, son terrestres, como los cangrejos de los cocoteros y los cangrejos ermitaños terrestres. Estos cangrejos pueden respirar fuera del agua sin problemas pero necesitan mantener húmedas sus branquias. Para ello utilizan el mismo mecanismo que los cangrejos acuáticos, aunque los cangrejos terrestres no sobreviven sumergidos.

Otros cangrejos, como los cangrejos azules, son acuáticos y están adaptados para recibir el oxígeno del agua circundante. Sin embargo pueden sobrevivir durante uno o dos días fuera del agua respirando de la forma que describimos. El cangrejo verde europeo es conocido por poder vivir mas de una semana fuera del agua aún siendo un cangrejo acuático. Estas especies parecen indestructibles, lo cual genera problemas ya que son invasoras y compiten con las especies nativas por la comida y territorio, generalmente imponiéndose a ellas y alterando el equilibrio ecológico.

Muchos cangrejos también viven en lugares inundados por las mareas. En esa situación tienen que estar fuera del agua durante varias horas. En esa circunstancia es clave para su supervivencia que puedan mantener húmedas sus branquias. Estando fuera del agua el lugar favorito de estos cangrejos es un sitio fresco, húmedo y oscuro, donde tengan refugio y donde sus branquias no se sequen.

Fuentes

  • Fisheries and Oceans Canada. Underwater World: Green Crab. 31 de diciembre de 2015.
  • Florida Fish and Wildlife Conservation Commission. Blue Crab FAQ. 31 de enero de 2015.
  • Mahoney, P.M. y R.J. Full. Respiration of Crabs in Air and Water. Comp. Biochem. Physiol. 79A (1984) 275-282.
  • Marine Education Society of Australasia. The World of Crabs. 31 de diciembre de 2015.
  • https://us.leskanaris.com/8413-how-do-crabs-breathe-underwater.html

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Sergio Ribeiro Guevara (Ph.D.)
(Doctor en Ingeniería) - COLABORADOR. Divulgador científico. Ingeniero físico nuclear.

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